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文字は人類史上、たった2回しか発明されなかった!

投稿日:2018年6月3日 更新日:

言葉を喋らない部族は人類史上存在しない

鳥は飛び方を発明するわけではないし、若い鳥が学校へ行って飛び方を学ぶわけでもない。鳥は飛び方を本能的に知っている。人間にとって言葉を喋ることは、鳥が飛ぶのと同じように「本能的に知っている」もののようだ。

言葉を喋らない部族はこれまで見つかっていないし、言葉を喋らない部族に言葉が広まっていったという記録もない。イギリスの植民地になる前のオーストラリアには平均500人の部族が500ほどあり、それぞれの部族が固有の音声言語を持っていた。同じように石器時代のホモサピエンスも(ネアンデルタール人も)、部族ごとに独自の言葉を喋っていたのだろう。

文字は人類史上2回(or4回)しか発明されていない

しかし逆に、文字は人間が苦労して発明したものだ。

現在話されている言語は世界中で3000ほど知られているが、そのうち文字を持っているものは100ほどしかない。さらに人類の長い歴史に於いて、文字が発明されたのはたったの2回(または4回)しかない。文字の発明はそれほど画期的なものなのだ。

文字が初めて発明されたのは、紀元前3000年より少し前、メソポタミア南部のシュメールに於いてだと考えられている。それと独立して発明されたことが確実な文字は、紀元前900年頃のメキシコ(オルメカ文明)のみ。紀元前3000年頃のエジプト、紀元前1500年頃の中国でも文字が独自に発明された可能性があるが、シュメール人の文字の影響があったかどうかははっきりしていない。

最初の文字はメソポタミアで発明された

知られている中で最古の文字は、ウルクの寺院跡で見つかった粘土板に書かれていたものだ。そこには穀物や家畜などの品物が列記されていた。誕生した頃の文字は、実用的な用途に限られていた。

最も初期の文字は斜線で、物の個数を表しているだけだった。その後、斜線の横に何の品物かが分かるように絵が書き加えられた。単語を表現するための「絵文字」が誕生したのだ。

当時の筆記者は尖ったもので粘土板に絵文字を刻んでいた。その後、葦の茎を尖らせたものを粘土板に押し付け、くさび形の記号をつけるようになった。ウルクの遺跡からはくさび形文字を刻んだ粘土板が何千枚も発見されているが、いずれも物や数を記入しただけで文法は使われていない。

表音文字「アルファベット」の発明

しかし絵文字は増える一方で、最大で2000種類にも膨れ上がった。これでは読み書きを覚えるだけでひと苦労だ。そこでシュメール人は、ひとつの絵文字に違う接尾語をつけて別の意味を表す方法を考え出し、絵文字を500種類に減らすことに成功した。

紀元前2000年には記録だけではなく、文字によって人間の感情を表すようになった。人類史上初の「文学」が誕生したのだ。

さらに紀元前1200年頃、文字は画期的な進歩を遂げる。表意文字ではなく表音文字が発明されたのだ。人類史上初のアルファベット『フェニキア文字』の誕生だ。このフェニキア文字がアラビア語、ペルシア語、ヘブライ語に伝わり、その後、ギリシアからヨーロッパへと広がって行った。

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